Polisacáridos

DSCF0336Polisacáridos son compuestos del grupo de los carbohidratos que consisten de tres o más, por lo general cientos o miles de constituentes de un monosacárido.

Hay principalmente dos grupos de polisacáridos:

– los polisacáridos de reserva que sirven para almacenar los azucares dentro de la célula;

– y los polisacáridos de estructura que sirven para darle estabilidad al organismo.

Para el almacenamiento de azúcares, la mayoría de las plantas producen almidón que es un polímero de glucosa. Ésa en el organismo animal se digiere y se descompone en azúcares, primero maltosa y luego glucosa. La digestión de los carbohidratos empieza ya en la boca con la enzima tialina de la saliva y sigue en el intestino delgado. Almidón se encuentra sobre todo en órganos de reserva como raíces (Bistorta), tubérculos (Patata) y frutos de gramíneas (Maíz, Trigo, Centeno, Avena, Cebada).

DSCF0179Las compuestas (Asteraceae y Cichoriaceae) no llevan almidón sino inulina, un polímero de fructosa: Achicoria, Diente de león, Escorzonera, Tupinambo, Bardana, Lampazo, Enula campana. La inulina en la digestión suelta algo de fructosa, gran parte queda como fibra alimenticia. Tiene acción prebiótica, eso significa que estimula el crecimiento de las bacterias benéficas.

Otros polisacáridos son las pectinas. Son hinchables y algunas se usan para fomentar la digestión. Otro uso muy común es como gelidificante, espesante y estabilizante.

En los hongos y los animales, los azúcares se almacenan en forma de glucógeno, también un polímero de glucosa.

Para dar estructura, las células de las plantas tienen una pared celular de celulosa, también un polímero de glucosa. La mayoría de los animales no pueden digerir la celulosa. Los rumiantes tienen bacterias en la panza que descomponen la celulosa; muchos otros herbívoros (caballo) e incluso omnívoros (cerdo) tienen tales bacterias en el apéndice. Así, esos animales se pueden alimentar con celulosa. Los humanos no lo podemos. Por eso se creía que la celulosa no tiene ningún valor en la alimentación humana. Hoy sabemos que las fibras alimentarias (hay otras más) es importante para la peristalsis intestinal.

Además de los polisacáridos comunes hay algunos muy específicos de cierto organismo, como el polisacárido-K en la Cola de pavo.

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