Nitrógeno

DSCF0271El aire de la atmósfera terrestre lleva un 79% de nitrógeno molecular (N2).

Los seres vivos necesitan el elemento nitrógeno (N) para varios compuestos, por ejemplo los aminoácidos que constituyen las proteínas. Junto al carbono, al hidrógeno y al oxígeno es uno de los cuatro elementos que en mayor cantidad necesitan los seres vivos.

El nitrógeno del aire, sin embargo, no es disponible ni para los animales ni para las plantas. Las plantas lo necesitan en forma de un compuesto como amonio (NH4+) o nitrato (NO3).

Hay bacterias que fijan el nitrógeno del aire en estos compuestos y así lo hacen disponibles para las plantas. Algunas de ellas viven en simbiosis con plantas u hongos:

– Los géneros Rhizobium y Bradyrhizobium (familia Rhizobiaceae) viven en pequeños nódulos en las raíces de varias plantas, en primer lugar leguminosas, sobre todo de la familia Fabaceae, por eso los frutos de ésas (las legumbres) suelen ser ricos en proteínas: AlholvaGarbanzo, GuisanteHabaJudía, Lenteja, Soja. Después de un cultivo de legumbres, el suelo es rico en nitrógeno, está preparado para plantas con mucha necesidad de nitrógeno (nitrófitos).

– Algunos actinomicetes como la especie Frankia alni (Frankiaceae) viven en las raíces de plantas de diferentes familias, como el aliso y el espino amarillo.

– Algunas cianobacterias (algas verdeazuladas) como las del género Nostoc (Nostocaceae) pueden vivir en plantas o son participantes en la simbiosis de los líquenes como la Pulmonaria de árbol.

Las plantas aprovechan del nitrógeno que han fijado las bacterias. Algunas plantas que crecen en lugares con poco nitrógeno se han especializado en atrapar animales, sobre todo insectos (plantas carnívoras o insectívoras), como la Drósera y la Grasilla; se ha mostrado en experimentos que esta planta también puede digerir queso. En lugares con suficiente nitrógeno en el suelo estas plantas carnívoras pueden sobrevivir sin atrapar animales. Otras plantas como la Ortiga necesitan suelos ricos en este elemento.

Muchas plantas son poco exigentes en cuanto al nitrógeno en el suelo, entre ésas muchas leguminosas como la Gatuña, así pueden crecer en lugares donde no hay tanta competencia de plantas exigentes.

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