Alcaloides

Cafeína

Fórmula de la estructura de la cafeína

Se llaman alcaloides ciertas substancias orgánicas con nitrógeno, por lo general de reacción alcalina, muchas de las que tienen sus efectos específicos en el organismo.

Generalmente son compuestos de carbono, hidrógeno, nitrógeno y oxígeno. Sin embargo, hay algunas sin oxígeno, como la nicotina (en el Tabaco y algunas especies de Cola de caballo) y la quelidonina (en la Celidonia)

Por lo general, en las plantas que tienen alcaloides, hay un alcaloide principal, acompañado por otros parecidos. Por ejemplo, la cafeína (1,3,7 dimetilxantina) es acompañada por teofilina (1,3 dimetilxantina) y/o teobromina (3,7 dimetilxantina) que se distinguen de la cafeína tan sólo en que tienen un grupo metilo menos.

Floripondio

Floripondio

Algunos alcaloides se limitan a plantas de una sola o pocas familia, como los alcaloides tropánicos escopolamina, hiosciamina y atropina (que es una mezcla de dos tipos de hiosciamina) en las solanáceas (Solanaceae): Beleño, Belladona, Mandrágora, Datura, Floripondio; y algunos en la familia muy pariente Convolvulaceae.

Otros se encuentran en diferentes familias, como las xantinas metiladas (del grupo de los alcaloides purínicos) cafeína, teobromina y teofilina: Café (Rubiaceae),  (Theaceae), Cacao y Kola (Sterculiaceae), Guaraná (Sapindaceae), MateGuayusa, Yaupon y Acebo (Aquifoliaceae).

Muchos alcaloides son venenos potentes, por ejemplo en varias solanáceas (Solanaceae). Muchos tienen propiedades medicinales, por lo general consumidos en cantidades limitadas. Algunos son alucinógenos y tienen usos tradicionales por eso (por ejemplo en la brujería y el chamanismo).

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